LA NOTA CIENTรFICA

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Esa es la pregunta que todos nos hacemos.

Imagen del SARS-CoV-2. (NIAD, CC BY-SA) Imagen del SARS-CoV-2. (NIAD, CC BY-SA)

๐Ÿ†€uรฉ ha pasado para que, en solo unas semanas, nos encontremos en una situaciรณn igual o peor a la que tenรญamos durante el confinamiento de primavera. La velocidad de propagaciรณn nos sorprende y, aunque aรบn no tenemos todas las respuestas a la pregunta, en las รบltimas semanas se han hecho descubrimientos muy importantes que nos ayudan a entender quรฉ estรก pasando.

ยฟEs mรกs contagioso el SARS-CoV-2 que otros coronavirus?

La respuesta es sรญ. Hay otros dos coronavirus muy similares que causan tambiรฉn una patologรญa respiratoria muy grave: el SARS-CoV, que apareciรณ en China en 2003, y el MERS, que se diseminรณ en Oriente Medio en 2012. Ambos tenรญan una tasa de letalidad mucho mayor que el SARS-CoV-2 (murieron el 35 % de los pacientes con MERS), pero su infectividad fue mucho menor. A pesar de los temores iniciales, ambos brotes se extinguieron sin causar la temida pandemia.

Pero, si son tan parecidos ยฟpor quรฉ el coronavirus actual es tan sumamente contagioso, mientras que los otros no lo fueron?

La respuesta estรก en la inserciรณn de cuatro aminoรกcidos. Solo cuatro. Un virus, en realidad, actรบa como un parรกsito que necesita introducirse dentro de una cรฉlula para replicarse. Para entrar en ella, se acopla a una molรฉcula presente en la superficie de la misma (su receptor) y, una vez anclado, este receptor hace de caballo de Troya al internalizarse y arrastrar consigo al virus hasta dentro de la cรฉlula.

Para que esto ocurra es necesario que la membrana del virus y la de la cรฉlula se fusionen, y ahรญ juegan un papel clave determinadas enzimas (proteasas) que favorecen este proceso. Podrรญamos pensar que el SARS-CoV-2 es mucho mรกs infeccioso que sus otros dos parientes prรณximos porque utiliza un receptor o proteasas diferentes. Pues no. Usa el mismo receptor (la enzima convertasa de angiotensina-2, ACE-2), y tambiรฉn la misma proteasa (la proteasa transmembrana serina 2, TMPRSS2).

Entonces, ยฟcuรกl es la diferencia? Volvemos a los cuatro aminoรกcidos que se han insertado en la proteรญna de la espรญcula (la โ€œcoronaโ€) del nuevo virus, y que no estรก presente en los anteriores. Esos cuatro aminoรกcidos (Arginina-Arginina-Alanina-Arginina, RRAR), crean un nuevo sitio de corte sobre el que puede actuar otra proteasa diferente, la furina, muy activa y abundante en el pulmรณn. https://b31c2c0d91ac714a02f227ea0de35ad1.safeframe.googlesyndication.com/safeframe/1-0-37/html/container.html

Desde hace meses se sospechaba que este sitio era un elemento clave para explicar la mayor infectividad del SARS-CoV-2, pero solo recientemente hemos confirmado esta hipรณtesis. En un interesante estudio se produjo en el laboratorio una variante del SARS-CoV-2 al que le habรญan eliminado estos cuatro aminoรกcidos, por lo que ya no existรญa el sitio de corte para la furina. La variante resultante tenรญa una menor capacidad de infectar in vitro cรฉlulas de pulmรณn y tambiรฉn una menor capacidad de infectar animales modelo.

Los hรกmsteres infectados con la variante deleccionada tenรญan una enfermedad muy suave y el virus tenรญa una escasa capacidad de replicaciรณn, mientras que los animales infectados con el SARS-CoV-2 no manipulado sufrรญan una enfermedad grave. Por tanto, este sitio de corte para la furina (los cuatro aminoรกcidos insertados) confiere una infectividad mucho mayor al virus causante de la covid-19 que la exhibida por sus antecesores de 2003 y 2012.

Pero eso no es todo. Datos muy recientes han demostrado que, como consecuencia del corte de la furina, se crea en el SARS-CoV-2 un segundo sitio, tampoco presente en sus antecesores, que favorece la infecciรณn al interaccionar con una nueva molรฉcula: la neuropilina, que ayuda aรบn mรกs a la entrada del virus. Un pequeรฑo cambio nos ha ocasionado un gran problema.

Nuevas variantes mรกs infectivas

Estos datos nos explican por quรฉ el virus es mรกs infeccioso que los anteriores, pero la progresiรณn de la enfermedad parece ahora mucho mรกs rรกpida que en primavera. ยฟQuรฉ ha pasado?

Pues que el virus ha cambiado, y esta vez en un solo aminoรกcido: el aminoรกcido 614 de la proteรญna de espรญcula, inicialmente un aspartato, es ahora una glicina. Es lo que se llama la mutaciรณn D614G. Comenzรณ a identificarse en Europa a finales de febrero, y en abril la mayorรญa de los virus que circulaban ya contenรญan esta variante que es ahora hegemรณnica en el continente. La lรณgica indicaba que este cambio mรญnimo, un aminoรกcido por otro, era suficiente para conferir mucha mayor infectividad puesto que la variante mutada habรญa conseguido desplazar por completo a la original.

Habรญa que demostrarlo en el laboratorio. Y, efectivamente, esta variante es mucho mรกs eficiente infectando diferentes tipos de cรฉlulas. Lo mรกs importante es que los modelos animales tambiรฉn lo avalan. Cuando se inocularon hรกmsteres con la nueva variante, se comprobรณ que esta era mucho mรกs eficiente infectando cรฉlulas de nariz y de la trรกquea, pero no del pulmรณn. Ademรกs, cuando a los animales se les administraba de manera simultรกnea ambas, la mutada rรกpidamente sobrecrecรญa a la original.

Estos experimentos nos indican que la nueva variante, ahora dominante, es mucho mรกs infectiva. Afortunadamente, no es mรกs virulenta, puesto que no se aprecian diferencias en cuanto a la capacidad de infectar cรฉlulas de pulmรณn. Ni tampoco se ha establecido, en pacientes, correlaciรณn alguna entre la nueva variante y la gravedad de la enfermedad.

La variante espaรฑola

Recientemente se ha publicado una nueva variante, ahora dominante en Europa. Cientรญficos espaรฑoles y suizos han descubierto una nueva mutaciรณn (que se aรฑade a la D614G), y que de nuevo resulta del cambio de un aminoรกcido: la Alanina 222 de la espรญcula se sustituye por una Valina (mutaciรณn 20A.EU1). Se detectรณ en 7 muestras espaรฑolas y 1 holandesa obtenidas el 20 de junio. El 18 de julio estaba en el Reino Unido, el 22 en Suiza y el 23 en Irlanda. En Nueva Zelanda estaba el 22 de septiembre.

Aunque la significaciรณn biolรณgica de esta variante aรบn no es conocida, es posible que confiera a los virus una capacidad infectiva aรบn mayor al haberse propagado con tanta rapidez.

Cรณmo hemos llegado a esta situaciรณn

Para explicarlo, hay elementos relacionados con el virus y otros con el comportamiento social. La oleada actual puede deberse a una variante mucho mรกs infectiva que la de la primavera, aunque no mรกs letal, lo que explica parcialmente la tremenda velocidad de propagaciรณn.

En este sentido, es posible que lo que se ha vivido en Espaรฑa fuera un adelanto del calendario de la segunda ola que ahora sufre toda Europa, puesto que la nueva variante se habrรญa originado en este paรญs. A ello contribuyรณ, muy probablemente, una precipitada desescalada y una despreocupada conducta social durante el verano, por lo que no solo hay efectos atribuibles al virus.

Dos buenas noticias, para finalizar. Estas mutaciones, ademรกs de no resultar mรกs patogรฉnicas, probablemente no tendrรกn ningรบn efecto sobre las vacunas que se estรกn desarrollando, y que estรกn basadas en la secuencia original, ni tampoco en la capacidad de bloquear el virus por los anticuerpos monoclonales neutralizantes que estรกn cerca de ser aprobados. Algo es algo.

Ignacio J. Molina Pineda de las Infantas, Catedrรกtico de Inmunologรญa, Centro de Investigaciรณn Biomรฉdica, Universidad de Granada

PRENSA LIBRE

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