LA NOTA CIENTรFICA

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  • Analรญa Llorente
  • BBC News Mundo

Anika Chebrolu
Pie de foto,Anika Chebrolu tiene 14 aรฑos y ganรณ el premio a la “mejor cientรญfica joven de Estados Unidos”

๐Ÿ…ฃan solo tiene 14 aรฑos y ya trabaja en la carrera por encontrar una cura para el covid-19.

Anika Chebrolu, una estudiante de secundaria de Frisco, Texas, descubriรณ una molรฉcula que podrรญa unirse al nuevo coronavirus e inhibir su capacidad para infectar a las personas.

Y este hallazgo cientรญfico le valiรณ a la joven ganarse el tรญtulo de mejor cientรญfica joven de Estados Unidos” en la competencia Young Scientist Challenge 2020, galardรณn dotado con US$25.000 y que entrega la multinacional 3M.

Se trata de un evento anual que cuenta con prestigio nacional y es recomendado por varias universidades para que los estudiantes de entre 10 y 14 aรฑos -y potenciales cientรญficos- presenten un video corto que explique su soluciรณn a un problema cotidiano.

Proteรญna clave

El SARS-CoV-2, el virus causante del covid-19, posee un halo, una especie de corona que lo rodea y de donde le viene el nombre de coronavirus.

En esta corona existe una proteรญna con forma de espiga, la proteรญna S, que se une a los receptores de nuestras cรฉlulas para infectarlas.

Anika Chebrolu con su proyecto.
Pie de foto,Anika Chebrolu ganรณ US$25.000 por su descubrimiento.

Por eso, muchos laboratorios que trabajan en la vacuna contra la covid-19 han elegido atacar esta proteรญna con el objetivo de impedir que el virus penetre nuestras cรฉlulas.

La investigaciรณn de Anika Chebrolu tambiรฉn se basรณ en esta proteรญna clave del virus.

“Descubrรญ una molรฉcula que puede unirse a la proteรญna S en el virus y potencialmente cambiar su forma y funciรณn“, explica la joven en un correo electrรณnico a BBC Mundo.

Y esto es importante por su potencial para “evitar que el virus pueda adherirse a las cรฉlulas humanas y, por lo tanto, reducir o tratar una mayor infecciรณn en el cuerpo de una persona”, agrega.

La joven descubriรณ esta molรฉcula con un mรฉtodo in-silico, es decir de simulaciones por computadora utilizando numerosas herramientas de software.

Para ello examinรณ millones de molรฉculas pequeรฑas en busca de propiedades como las de un fรกrmaco de absorciรณn, distribuciรณn, metabolismo y excreciรณn (ADME).

Coronavirus.
Pie de foto,Muchos laboratorios han elegido una proteรญna que se encuentra en la corona de virus como blanco para neutralizar sus efectos.

Tras ese estudio, Anika Chebrolu seleccionรณ la molรฉcula con la mejor actividad farmacolรณgica y biolรณgica hacia la proteรญna S del virus SARS-CoV-2 que puede transformarse en un potencial fรกrmaco para el tratamiento eficaz de la enfermedad.

Investigaciรณn previa

Anika Chebrolu comenzรณ su investigaciรณn en la escuela Nelson en Frisco cuando todavรญa no habรญa noticias sobre la pandemia del nuevo coronavirus.

“Hace unos aรฑos,ย investiguรฉ la pandemia de la gripe espaรฑola de 1918ย para un proyecto escolar y me fascinaron los virus y el descubrimiento de fรกrmacos”, cuenta.

Mientras realizaba su investigaciรณn descubriรณ la metodologรญa in-silico.

“Me asombrรณ que podรญamos utilizar mรฉtodos computacionales para identificar y desarrollar posibles molรฉculas similares a fรกrmacos para combatir enfermedades”, relata.

Anika Chebrolu estudiando
Pie de foto,Para su investigaciรณn, Anika Chebrolu utilizรณ un simulador de computadora.

Ella cuenta que el aรฑo pasado estaba usando el mismo mรฉtodo para identificar un compuesto principal que pudiera unirse a la proteรญna hemaglutinina del virus de la influenza cuando llegรณ la pandemia de la covid-19.

“Despuรฉs de investigar pandemias, virus y fรกrmacos durante tanto tiempo ยกera una locura pensar que en realidad estรกbamos atravesando una pandemia!“, asegura.

Asรญ que por la gravedad de la pandemia y el fuerte impacto que causรณ en el mundo en menos de un aรฑo, Anika describe que con la ayuda de su mentora Mahfuza Ali, cientรญfica de 3M,ย cambiรณ la direcciรณn de su proyecto inicialย y apuntรณ a la proteรญna S del virus SARS-CoV-2.

Al 26 de octubre, la enfermedad covid-19 ya se cobrรณ la vida de mรกs de 1,1 millones de personas en todo el mundo desde que se comenzaron a reportar los primeros casos en diciembre de 2019 en la localidad china de Wuhan.

Estados Unidos es el paรญs que mรกs muertos registra con mรกs de 225.000, segรบn datos la Universidad Johns Hopkins.

Mรกs estudios

Desde el รกmbito cientรญfico celebran los logros de Anika Chebrolu pero dicen que todavรญa se necesitan mรกs estudios para saber si esta molรฉcula es efectiva para hallar una cura para la covid-19.

“Creo que es maravilloso que Anika Chebrolu haya hecho este anรกlisis y su trabajo es ciertamente impresionante y sofisticado para su nivel de educaciรณn. Sin duda, tiene potencial para ser una cientรญfica destacada“, opina Angela Rasmussen virรณloga de Columbia Mailman School of Public Health, la escuela de posgrado en salud pรบblica de la Universidad de Columbia, en Nueva York.

Grรกfico mostrando cรณmo se reproduce el coronavirus en el cuerpo

“Sin embargo, es importante tener en cuenta que si bien estas estrategias son buenas para identificar compuestos con potencial terapรฉutico, no hay datos experimentales que respalden que la molรฉcula que identificรณ realmente tenga un impacto en la entrada o replicaciรณn viral, o que incluso se una a la proteรญna S en condiciones reales”, seรฑala la especialista a BBC Mundo.

“Se requiere la realizaciรณn de estudios de laboratorio para caracterizar mejor el potencial de la molรฉcula como terapรฉutica antiviral”, aรฑade.

Del mismo modo, otros especialistas consultados por BBC Mundo advierten que este descubrimiento necesita mรกs pruebas de laboratorio para saber si la molรฉcula identificada puede unirse de manera efectiva a la proteรญna S del virus.

Si esto se comprueba con validaciones in vitro -normalmente en tejidos, รณrganos o cรฉlulas aislados- y mรกs tarde in vivo, que significa pruebas en organismos vivos, esta molรฉcula podrรญa prevenir el primer paso de la infecciรณn del virus en el cuerpo.

Planes para el futuro

Anika dice que tiene planes concretos en los que invertirรก el dinero que ganรณ del premio como mejor cientรญfica joven de Estados Unidos.

“Planeo usar los US$25.000 para continuar mi investigaciรณn y financiar mi organizaciรณn sin fines de lucro, AcademyAid, que proporciona material y equipamiento a niรฑos que lo necesitan para ayudarlos a seguir las carreras y oportunidades que desean”, asegura.

“Tambiรฉn planeo ahorrar el resto del dinero para la universidad”, dice.

Anika Chebrolu bailando Bharatanatyam, baile clรกsico indio.
Pie de foto,Cuando Anika no estรก investigando disfruta del Bharatanatyam, un baile clรกsico indio.

Al ser consultada sobre quรฉ les dirรญa a otros jรณvenes que podrรญan estar interesados en la ciencia sobre su experiencia, ella recomendรณ no dejar de preguntar.

Recuerda siempre no dejar de hacer preguntas y tener confianza y fe en ti mismo. Asegรบrate de aprovechar cualquier oportunidad que veas con tus mejores habilidades, ya que nunca sabes dรณnde podrรญas terminar”, concluyรณ.

BBC

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