LA NOTA DE MUNDO

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Escrito porย Hรฉctor Silva รvalosย 

Josรฉ Luis Merino, ex funcionario salvadoreรฑo vinculado a lavado de dinero segรบn Estados Unidos.

Funcionarios y particulares cercanos al presidente de El Salvador, Nayib Bukele, estรกn vinculados a un esquema masivo de blanqueo de dinero proveniente de la petrolera estatal venezolana PDVSA, segรบn un reporte reciรฉn publicado por el tanque de pensamiento IBI consultants en Washington, DC.

El reporte indica que Bukele y su entorno recibieron, a tรญtulo personal o a travรฉs de empresas relacionadas con el consorcio Alba Petrรณleos, hasta US$2 millones en conceptos de prรฉstamos, y que ese dinero era parte de un esquema masivo de lavado de dinero que se ejecutรณ en Venezuela, El Salvador, Estados Unidos y Panamรก, entre otros paรญses.

Varias subsidiarias de PDVSA, entre ellas Alba Petrรณleos, fueron sancionadas por el Departamento del Tesoro de Estados Unidos en marzo de 2019 por la sospecha de que estรกn involucradas en โ€œconfabulaciones para malversar miles de millones de dรณlaresโ€, la misma razรณn por la que el Departamento del Tesoro sancionรณ a PDVSA.

El informe de IBI asegura, ademรกs, que el gobierno de Bukele aรบn mantiene vรญnculos con Josรฉ Luis Merino, un excomandante guerrillero salvadoreรฑo que tambiรฉn fue viceministro de Exteriores durante el gobierno del presidente Salvador Sรกnchez Cerรฉn (2014-2019), y a quien el congreso estadounidense ha pedido sancionar por โ€œasocios de larga data con redes de crimen organizado que son sujetos de investigaciones criminales en Estados Unidosโ€.

Merino fue uno de los hombres fuertes de Alba Petrรณleos y quien lo administrรณ, directamente o travรฉs de prestanombres, desde su fundaciรณn.

Alba Petrรณleos es un consorcio de varias empresas fundado en 2006 en El Salvador y financiado casi en su totalidad con dรณlares provenientes del petrรณleo venezolano. En el papel, las compaรฑรญas estaban dedicadas a proveer servicios en rubros tan dispares como la aviaciรณn, las finanzas o el desarrollo agrรญcola, y, de acuerdo con informes del gobierno salvadoreรฑo, llegaron a producir hasta mil millones de dรณlares en una dรฉcada.

De acuerdo con el reporte de IBI, que estรก basado en documentos financieros oficiales y entrevistas recopilados en varios paรญses de la regiรณn, la forma en que Alba Petrรณleos manejรณ ese dinero es, cuando menos, opaca.

โ€œAlba Petrรณleos (es) una enorme maquinaria de dinero que entre 2007 y 2017 hizo desaparecer mil millones de dรณlares a travรฉs de compaรฑรญas โ€˜offshoreโ€™ y fraudesโ€, dice el reporte de IBI consultants.

El informe agrega: โ€œEl hecho de que Bukele y compaรฑรญas de su familia hayan tomado US$2 millones de Alba Petrรณleos cuando mostraba ganancias distorsionadas e irracionales hace cuestionar la intenciรณn del presidente de investigar a quien le prestรณ el dineroโ€.

Ya a pocos meses de que Bukele asumiรณ como presidente de El Salvador, otras investigaciones habรญan establecido que el polรญtico y su entorno recibieron dinero de Alba Petrรณleos. La fiscalรญa general de El Salvador allanรณ en mayo de 2019 al menos 23 empresas del consorcio Alba Petrรณleos en el marco de una investigaciรณn por lavado de dinero que aรบn estรก abierta. Entre las empresas allanadas estรก Inverval S.A. de C.V., de la que Bukele recibiรณ al menos US$1.9 millones a tรญtulo personal.

InSight Crime preguntรณ a la fiscalรญa salvadoreรฑa por el estado de esas investigaciones. Una vocera se limitรณ a decir que la ley contra el lavado de dinero les impide adelantar informaciรณn.

El reporte de IBI va mรกs allรก de la relaciรณn financiera entre Bukele y varios de sus funcionarios con Alba Petrรณleos y Merino. Segรบn el informe, Merino sigue teniendo influencia polรญtica en la administraciรณn Bukele, sobre todo a travรฉs de Erick Vega, un asesor del presidente salvadoreรฑo a quien las investigaciones de IBI ubican como uno de los principales intermediarios entre Alba Petrรณleos e inversionistas de dudosa procedencia relacionados con PDVSA, incluidos algunos de origen ruso. InSight Crime intentรณ contactar a Vega; tampoco hubo respuesta.

Ni Bukele ni su gobierno han respondido de forma especรญfica a los seรฑalamientos, de los que se han hecho eco periรณdicos salvadoreรฑos y medios internacionales. El รบnico comentario lo hizo Conan Castro, secretario jurรญdico de la presidencia, quien negรณ vรญnculos del gobierno con Merino durante una entrevista televisiva.

Anรกlisis de InSight Crime

El nuevo reporte sobre las posibles conexiones entre el gobierno salvadoreรฑo y el lavado de dinero asociado a la petrolera estatal venezolana aรฑade nuevas preguntas sobre el presidente Nayib Bukele, quien sigue siendo muy popular en su paรญs.

Bukele debe de sumar estos cuestionamientos a otras preguntas provocadas por seรฑalamientos sobre sus tendencias autoritarias, la presunta corrupciรณn de sus funcionarios durante la pandemia, posibles tratos con la pandilla MS13 a cambio de apoyo electoral y llamados de atenciรณn por irrespeto a la libertad de expresiรณn, entre otros.

Hasta ahora, la mayorรญa de esos cuestionamientos tenรญan que ver sobre todo con asuntos polรญticos internos de El Salvador, pero este nuevo reporte arroja ya la posibilidad de que estructuras con vรญnculos criminales tengan influencia en el gobierno de Bukele.

Las acciones de Merino, Vega y Alba Petrรณleos, que siguen siendo investigadas en Estados Unidos, Venezuela y El Salvador, segรบn confirmaron agentes de los tres paรญses a InSight Crime, iniciaron con operaciones de movimientos millonarios en suelo salvadoreรฑo a travรฉs de tratos inusuales en el sector de bienes raรญces. En 2006, por ejemplo, una mujer venezolana que se registrรณ en El Salvador como propietaria de PDV Caribe -una de las empresas fachadas relacionadas con Alba Petrรณleos- comprรณ dos terrenos por US$84.2 millones, un precio totalmente inusual en el mercado local, segรบn un analista financiero que trabajรณ en la fiscalรญa salvadoreรฑa y quien hablรณ con InSight Crime bajo condiciรณn de anonimato.

De acuerdo con fuentes de la Unidad de Inteligencia Financiera de Panamรก consultadas por Douglas Farah, autor del reporte de IBI, los millones de Alba Petrรณleos fluyeron hacia cuentas bancarias en Panamรก, Suiza, Gibraltar, Luxemburgo y Rusia. Uno de los auditores panameรฑos explicรณ que Alba Petrรณleos maquillaba esos envรญos haciรฉndolos pasar por deudas adquiridas por compaรฑรญas panameรฑas y corporaciones basadas en Miami.

Vega y Merino, de acuerdo con la investigaciรณn, tambiรฉn participaron en un intento por asegurar transacciones por varios millones de dรณlares con un banco ruso. La operaciรณn no se concretรณ, pero, segรบn Farah, โ€œlos rusos ofrecieron una forma de lavar dinero que no podรญa ser rastreada y que se realizarรญa mรกs allรก del alcance de posibles sanciones de Estados Unidos o de la Uniรณn Europeaโ€.

โ€œCreo que deberรญa de haber una preocupaciรณn seria por la profunda participaciรณn, en niveles altos de la administraciรณn Bukele, de personas que estรกn ligadas directamente a Josรฉ Luis Merino y Alba Petrรณleosโ€ฆ No se puede dirigir un gobierno limpio y transparente cuando individuos ligados a esos grupos estรกn en posiciones prominentes del gobiernoโ€, dijo Farah a InSight Crime.

*Este artรญculo fue escrito con informaciรณn de Alex Papadovassilakis.

IN SIGHT CRIME

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