LA NOTA CIENTÍFICA

El médico que ayudó a derrotar a la viruela explica lo que viene

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El epidemiólogo Larry Brilliant, quien advirtió sobre una pandemia en 2006, dice que podemos vencer al nuevo coronavirus, pero primero, necesitamos muchas más pruebas.

Por: Steven Levy/wiredLarry Brilliant dice que no tiene una bola de cristal. Pero hace 14 años, Brilliant, el epidemiólogo que ayudó a erradicar la viruela, habló con una audiencia de TED y describió cómo sería la próxima pandemia. En ese momento, sonaba casi demasiado horrible para tomarlo en serio. “Mil millones de personas se enfermarían”, dijo. “Hasta 165 millones de personas morirían. Habrá una recesión global y depresión, y el costo para nuestra economía será de US$1 billón a US$3 billones, sería mucho peor para todos que simplemente 100 millones de personas mueren, porque tantas personas más perderían sus trabajos y sus beneficios de atención médica, que las consecuencias son casi impensables”.

Ahora lo impensable está aquí, y Brilliant, el presidente de la junta de Ending Pandemics, está compartiendo su experiencia. Estamos muy lejos de 100 millones de muertes debido al nuevo coronavirus, pero ha puesto nuestro mundo de arriba abajo. Brilliant intenta no decir “Te lo dije”. Pero sí nos lo dijo, no solo en conversaciones y escritos. Además de trabajar con la Organización Mundial de la Salud en el esfuerzo por acabar con la viruela, Brilliant, que ahora tiene 75 años, ha luchado contra la gripe, la poliomielitis y la ceguera.

Steven Levy: Estaba en la sala en 2006 cuando diste la charla en TED. Tu deseo era “Ayúdame a detener las pandemias”. No conseguiste tu deseo, ¿verdad?

– Larry Brilliant: No, no obtuve ese deseo en absoluto, aunque los sistemas que solicité ciertamente se han creado y se están utilizando. Es muy divertido porque hicimos la película, Contagio.

Todos estamos viendo esa película ahora.

– La gente dice que Contagio es profético. Toda la comunidad epidemiológica ha estado advirtiendo a todos durante los últimos 10 o 15 años que no se trataba de si tendríamos una pandemia como esta sino cuándo. Es realmente difícil hacer que la gente escuche. Quiero decir, Trump expulsó al almirante en el Consejo de Seguridad Nacional, que era la única persona en ese nivel responsable de la defensa pandémica. Con él se fue toda su línea descendente de empleados, personal y relaciones. Y luego Trump eliminó el financiamiento –de alerta temprana– para países de todo el mundo.

Te escuché hablar sobre la importancia de que este sea un virus “novedoso” .

– No significa un virus ficticio. No es como una novela.

¿Qué significa?

– Significa que es nuevo. Que no hay ningún ser humano en el mundo que tenga inmunidad como resultado de haberlo tenido antes. Eso significa que es capaz de infectar a 7.8 mil millones de personas.

Como es novedoso, todavía estamos aprendiendo al respecto. ¿Crees que si alguien lo consigue y se recupera, esa persona tiene inmunidad?

– No veo nada en este virus, a pesar de que es nuevo, que contradiga esto. Hay casos en los que las personas piensan que lo han vuelto a tener, [pero] es más probable que sea un fracaso de la prueba que una reinfección real. Pero habrá decenas de millones de nosotros o cientos de millones de personas o más que contraerán este virus antes de que todo termine.

¿Es este el peor brote que has visto?

– Es la pandemia más peligrosa de nuestra vida.

Nos piden que hagamos cosas que nunca sucedieron en mi vida: permanecer en la casa, permanecer a un metro de distancia de otras personas, no ir a reuniones grupales. ¿Estamos recibiendo el consejo correcto?

– Sí, este es un muy buen consejo. ¿Pero recibimos buenos consejos del presidente de los Estados Unidos durante las primeras 12 semanas? No. Todo lo que obtuvimos fueron mentiras. Decir que es falso, decir que es un engaño demócrata. Todavía hay gente hoy que cree eso, en detrimento suyo. Hablando como una persona de salud pública, este es el acto más irresponsable de un funcionario electo que he presenciado en mi vida. Pero lo que están escuchando ahora [para autoaislarse, cerrar escuelas, cancelar eventos] es correcto. ¿Nos va a proteger por completo? ¿Va a hacer que el mundo sea seguro para siempre? No.

Aplanaremos la curva.

– Al aplanarla, no vamos a disminuir el número total de casos, pospondremos muchos casos, hasta que obtengamos una vacuna, lo cual haremos, porque no hay nada en la virología que me asuste que no recibiremos una vacuna en 12 a 18 meses. Finalmente, llegaremos al anillo de oro del epidemiólogo.

¿Qué significa eso?

– Eso significa que, A, una cantidad suficientemente grande de nosotros hemos contraído la enfermedad y nos hemos vuelto inmunes. Y B, tenemos una vacuna. La combinación de A más B es suficiente para crear inmunidad colectiva, que es alrededor del 70 u 80 por ciento.

Espero que obtengamos un antiviral para COVID-19 que sea curativo, pero que además sea profiláctico. No está probado y mucha gente no va a estar de acuerdo conmigo. Pero ofrezco como prueba dos ensayos de 2005, una en Nature y otra en Science. Ambos hicieron modelos matemáticos con influenza, para ver si la saturación con solo Tamiflu de un área alrededor de un caso de influenza podría detener el brote. Y en ambos casos, funcionó. También ofrezco como evidencia al hecho de que en un momento pensamos que el VIH / SIDA era incurable y una sentencia de muerte. Luego, algunos científicos maravillosos descubrieron medicamentos antivirales, y hemos aprendido que algunos de esos medicamentos pueden administrarse antes de la exposición y prevenir la enfermedad.

¿Tienes miedo?

– Estoy en el grupo de edad que tiene una tasa de mortalidad de uno en siete si lo consigo. Si no estás preocupado, no estás prestando atención. Pero no tengo miedo. Creo firmemente que los pasos que estamos tomando extenderán el tiempo que tarda el virus en circular. Creo que, a su vez, aumentará la probabilidad de que tengamos una vacuna o que tengamos un antiviral profiláctico a tiempo para cortar, reducir o truncar la propagación. Todo el mundo necesita recordar: este no es un apocalipsis zombie. No es un evento de extinción masiva.

EL PERIÓDICO